Resumen del libro El gen: Una historia personal por Siddhartha Mukherjee (The Gene An Intimate History, 2016)

Resumen del libro El gen: Una historia personal por Siddhartha Mukherjee (The Gene An Intimate History, 2016)

Resumen corto/Sinópsis: El Gen nos ofrece una breve historia de la genética. Desde los comienzos del campo hasta sus aplicaciones modernas para diagnosticar enfermedades, impulsar industrias o crear alimento resistentes a enfermedades, y en un futuro curarlas.

¬ŅQui√©n es Siddhartha Mukherjee?

Siddhartha Mukherjee es médico, genetista, investigador, biólogo de células madre y especialista en cáncer. Es autor de El emperador de todos los males: Una biografía del cáncer, ganador del premio Guardian First Book Award y el premio Pulitzer 2011 de no ficción general.

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Los comienzos del campo de la gen√©tica 

La historia del gen comienza en 1864 con el botánico austríaco Gregor Johann Mendel. Como parte de un experimento en la cría de guisantes, Mendel notó que las plantas parentales transmitían rasgos específicos a la siguiente generación de plantas de guisantes.

Una planta alta, cuando se cruza con una planta enana, produciría una descendencia alta, no una descendencia mediana. En las plantas de guisantes, la altura es un rasgo dominante, lo que significa que anula el rasgo del enanismo.

 Lo que Mendel hab√≠a descubierto es que la informaci√≥n hereditaria, el rasgo de la estatura, por ejemplo, se transmite de generaci√≥n en generaci√≥n en unidades indivisibles.

Al identificar estas unidades indivisibles, Mendel hab√≠a desvelado el gen. Algunos a√Īos m√°s tarde, el bot√°nico holand√©s Hugo De Vries revivi√≥ el trabajo anterior de Mendel y pudo fusionar sus ideas sobre gen√©tica con la teor√≠a de la evoluci√≥n de Charles Darwin.

El trabajo de Mendel complementó perfectamente la teoría de Darwin. Si una especie evolucionara como sugirió Darwin, tendría sentido que un ammal transfiriera rasgos físicos a su descendencia a través de genes o mensajeros que contenían información genética.

De Vries impulsó las teorías de Mendel más allá, explicando por qué las diferencias genéticas, variantes o mutantes.

El trabajo de estos tres científicos se combinó para formar una imagen completa de la evolución de las especies. La naturaleza produce variaciones aleatorias en los rasgos que luego se transmiten a la descendencia y se seleccionan naturalmente con el tiempo a medida que algunos descendientes sobreviven.

El descubrimiento del ADN

Ahora, los investigadores sab√≠an que exist√≠an los genes, pero no sab√≠an qu√© aspecto ten√≠a un gen ni c√≥mo funcionaba a nivel biol√≥gico. En la d√©cada de 1940, los bioqu√≠micos comenzaron a examinar el funcionamiento de las c√©lulas. 

En el n√ļcleo de la c√©lula, descubrieron ciertas mol√©culas: el ADN (√°cido desoxirribonucleico) y su pariente cercano, el ARN (√°cido ribonucleico). Estas mol√©culas se agruparon como √°cidos nucleicos, ya que se encontraron en el n√ļcleo de la c√©lula.

Ambos ácidos constan de cuatro componentes, conocidos como bases. Las bases del ADN incluyen adenina, citosina , guanina y timina. Las bases del ARN son idénticas, excepto que en lugar de timina, el ARN tiene uracilo

Con el descubrimiento del ADN, los cient√≠ficos finalmente hab√≠an encontrado los componentes b√°sicos de los genes. Los rasgos que Mendel hab√≠a observado hace mucho tiempo viven en las cadenas de ADN de un organismo. 

En muchos casos, son varios genes los que trabajan juntos para expresar un rasgo en un organismo. Los rasgos observables, como la altura, no son el resultado de la expresión de un solo gen, sino de muchos genes que trabajan juntos.

Sin embargo, no podemos conectar autom√°ticamente la expresi√≥n gen√©tica con rasgos visibles, como el tama√Īo y la forma de la nariz de una persona, ya que los factores externos tambi√©n pueden influir en estos rasgos.

Los efectos de los genes

El cuerpo está formado por diferentes tipos de células que cumplen funciones específicas. Esta división de las funciones se consigue gracias a que cada célula tiene ciertas regiones de ADN activadas, mientras que desactiva o reduce, o incluso aumenta, la de otras. El resultado es que aunque todas tienen el mismo material genético, excepto las sexuales, pueden realizar funciones muy diferentes.

Cada organismo comienza su vida como una sola c√©lula que contiene todo su c√≥digo gen√©tico. Cuando la primera celda comienza a dividirse; El ADN le dice a cada nueva c√©lula qu√© papel debe desempe√Īar en la construcci√≥n del nuevo organismo. Este proceso contin√ļa a medida que las c√©lulas se dividen, asumiendo nuevas funciones.

Un embri√≥n evoluciona en tres etapas. Primero, se define el eje principal del embri√≥n, o su ¬ęcabeza¬Ľ y ¬ęcola¬Ľ. Luego, genes espec√≠ficos llamados genes cart√≥grafos se activan para cultivar partes del cuerpo, de izquierda a derecha y de adelante hacia atr√°s. 

Finalmente, los genes específicos se activan o desactivan para formar órganos u otros elementos específicos exclusivos de la especie en particular. Además de decirle a las células en qué deben convertirse en un organismo en desarrollo, el ADN indica a las células cuándo asumir sus funciones.

En la d√©cada de 1970, los bi√≥logos de la Universidad de Cambridge decidieron mapear cada c√©lula de una lombriz de tierra macho, 1.031 en total. El equipo descubri√≥ que pod√≠an predecir qu√© papel desempe√Īar√≠a una c√©lula e incluso cu√°ndo lo har√≠a. Descubrieron, por ejemplo, que una c√©lula en particular se divid√≠a una vez cada 12 horas y que 60 horas despu√©s, la c√©lula se trasladaba al sistema nervioso del gusano.

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