Resumen del libro Un Planeta de Virus por Carl Zimmer (A planet for Viruses)

Resumen del libro Un Planeta de Virus por Carl Zimmer (A planet for Viruses)

Resumen corto: A Planet for Viruses o en espa帽ol Un Planeta para Virus nos explica c贸mo funcionan los virus, y c贸mo estas part铆culas han evolucionado para convertirse en uno de los pilares de la vida. Por Carl Zimmer

驴Quien es Carl Zimmer? 

Carl Zimmer es un escritor del New York Times y profesor en la universidad de Yale, conocido por ser escrito para National Geographic y haber escrito m谩s de 13 libros, entre ellos Microcosmos.

3 de las ideas mas importantes del libro son:

  • El resfriado
  • La influenza
  • Los bacteriofagos

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El resfriado

Seg煤n cuenta el autor, el resfriado lleva siendo un problema para la humanidad desde hace miles de a帽os. Hoy en d铆a siempre que no estemos inmunodeprimidos se espera que podamos superar la enfermedad, pero su efecto era devastador hace a帽os, debido a la malnutrici贸n, y la falta de desarrollo m茅dico.

El nombre cient铆fico del virus que lo causa es rhinovirus, virus de la nariz por su efecto a nivel nasal. Los primeros casos de resfriado datan de hace 3500 a帽os, en la 茅poca del antiguo egipto, en el papiro m茅dico, Papiro Ebers.

Hasta hace poco no pod铆amos saber que la enfermedad se deb铆a a unas part铆culas invisibles, y las explicaciones para la enfermedad var铆an ampliamente seg煤n la 茅poca. Desde un problema en el equilibrio de los fluidos del cuerpo, hasta usar ratas para reducir los s铆ntomas. 

No fue hasta 1900, que se explic贸 que la enfermedad podr铆a deberse a pasar de zonas con aire caliente a zonas con aire fr铆o. Esto causa una contracci贸n de las mucosas nasales y de otras zonas que permite la entrada de pat贸genos, y es la raz贸n por la que nos podemos resfriar si nos da el fr铆o despu茅s de una ducha.

Hoy en d铆a, despu茅s de m谩s de 3500 a帽os con el resfriado c贸mo enfermedad anual, seguimos sin tener una cura. Esto se debe a una de las caracter铆sticas clave de los virus, su gran capacidad para mutar. Su proceso de replicaci贸n, lo que permite crear nuevas copias, tiene una gran tasa de error y esto permite que, aunque algunos no sean funcionales, resulten en virus diferentes cada poco tiempo. Enfermamos cada a帽o porque cada a帽o tienen prote铆nas un poco diferentes a las del anterior que no podemos detectar.

La influenza

La influenza o gripe es otra enfermedad de origen viral que nos afecta cada a帽o. La influenza ataca las membranas que recubren nuestro sistema respiratorio y facilitan la entrada de otros pat贸genos que de otra forma no nos podr铆an infectar. Esto puede causar infecciones fatales si se unen pat贸genos mortales. Cada a帽o la gripe deja alrededor de 250 mil muertos y seg煤n el a帽o estos pueden llegar a ser millones

La causa est谩 en que la gripe es causada por varios tipos de virus. Cada poco tiempo suele atacar uno, y mientras los otros van cambiando en paralelo, de forma que cada vez que hay un brote grande se debe a que alguno de ellos ha cambiado lo suficiente c贸mo para que nuestras defensas hasta el momento no sirvan.

Adem谩s, estas enfermedades pueden ser transmitidas por distintos organismos, no solo entre humanos. Ha habido gripes debidas a aves, gripes debidas a cerdos, e incluso gripes debidas a murci茅lagos. Muchos de los casos de gripe vienen de personas que trabajan en contacto continuo con animales y en condiciones poco higi茅nicas. Muchos de los festivales con animales de Asia han actuado c贸mo epicentro de esta enfermedad

La mayor parte de virus conocidos a nivel medi谩tico son los perjudiciales, debido a que el miedo es una de las mejores especias para el marketing. Pero tambi茅n hay virus de gran utilidad, entre ellos los bacteriofagos.

Los bacteriofagos

Los bacteriofagos son virus que infectan a bacterias. c贸mo su nombre indica estos virus en lugar de infectarnos a nosotros, pueden actuar sobre bacterias, muchas de ellas pat贸genas. El desarrollo de los bacteriofagos se centr贸 en pa铆ses c贸mo Austria y la antigua Uni贸n Sovi茅tica, pero con el desarrollo de la penicilina y el miedo del p煤blico a los virus se dejaron de lado.

Pero debido al aumento de las resistencias contra antibi贸ticos que han demostrado muchas bacterias, se est谩 considerando usar terapias con bacterifagos, debido a que estos evolucionan m谩s r谩pido que las bacterias y es poco probable que generen resistencias.

Otro tipo de virus de gran utilidad son los retrovirus end贸genos. Son virus que se generan dentro de nuestro cuerpo y que ayudan a mantener el equilibrio del ecosistema llamado cuerpo humano. Tenemos m谩s bacterias que c茅lulas eucariotas, el nombre de las c茅lulas de los animales, plantas y hongos, y tenemos a煤n m谩s virus.
Estos virus son responsables de una gran cantidad de variedad gen茅tica entre las c茅lulas de nuestro cuerpo. Ayuda a transportar mutaciones, y con ello ayudan al proceso evolutivo.

En 1999 se descubri贸 el primer ejemplo de estos virus, el HERV-W, por Jen-Luc Blond que participa en la producci贸n de syncytin una prote铆na necesaria para la uni贸n de c茅lulas a la capa externa de la placenta. Sin este virus los partos ser铆an muy diferentes.

Disclaimer: Cabe recordar siempre que este es simplemente el resumen de un libro, y que antes de tomar cualquier decision relacionada con la salud hay que consultar con un profesional.

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