Resumen del libro El Planeta Esmeralda por David Beerling (The Emerald Planet: How plants changed Earth’s history)

Resumen del libro El Planeta Esmeralda por David Beerling (The Emerald Planet: How plants changed Earth’s history)

Resumen corto: The Emerald Planet (2007), en espa√Īol El Planeta Esmeralda, analiza el papel que han desempe√Īado las plantas en la historia del planeta y su entorno. El libro presenta los resultados de estudiar plantas, tanto fosilizadas como vivas, para explicar c√≥mo el planeta lleg√≥ a donde est√° y hacia d√≥nde podr√≠a ir en el futuro. The Emerald Planet inspir√≥ una serie de la BBC de tres partes llamada How to Grow a Planet. Por David Beerling

¬ŅQui√©n es David Beerling?

David Beerling es Profesor Sorby Professor of Natural Sciences y Director del Leverhulme Centre for Climate Change Mitigation en la Universidad de Sheffield, donde investiga la biología vegetal y el cambio global. Es editor en jefe de la revista Biology Letters de la Royal Society. Su segundo libro, Making Eden: How Plants Transformed a Barren Planet, se publicó en 2019.

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Las plantas

Desde los desiertos hasta las tundras, las plantas est√°n por todas partes. Su diversidad es asombrosa, desde las algas m√°s peque√Īas hasta el abeto m√°s alto. Todas las plantas convierten el di√≥xido de carbono y la luz solar en energ√≠a a trav√©s de un proceso llamado fotos√≠ntesis.

Las plantas absorben CO2 a trav√©s de peque√Īos poros llamados estomas, ubicados en la superficie de sus hojas. El n√ļmero de estos estomas var√≠a con los niveles de CO2. Cuando hay mucho, las plantas no necesitan mucho. Y cuando el CO2 se vuelve m√°s escaso, aumenta el n√ļmero de estomas.

Las hojas m√°s viejas pueden comunicarse con las m√°s j√≥venes, indic√°ndoles cu√°ntos estomas necesitan. Hace aproximadamente 375 millones de a√Īos, los niveles de CO2 en la atm√≥sfera cayeron. Esto significaba que las plantas necesitaban m√°s estomas en sus hojas para capturar la misma cantidad de CO2 .

Como resultado, sus hojas se hicieron más grandes. Las plantas se adaptaron al nuevo entorno y se volvieron abundantes. Eso, a su vez, permitió un auge evolutivo de especies de animales e insectos.

Pero, ¬Ņqu√© provoc√≥ esta ca√≠da en los niveles de CO2 para empezar? Es probable que las propias plantas fuesen las responsables. Las plantas pueden alterar ‚Äúel ciclo del carbono‚ÄĚ, el proceso que gestiona el intercambio de CO2 entre las rocas, los oc√©anos y la atm√≥sfera.

A medida que los niveles de dióxido de carbono continuaron cayendo, las plantas necesitaron hojas cada vez más grandes. Esto desencadenó un feedback loop, que estimuló el aumento de las especies de plantas frondosas por todo el planeta.

Una breve historia de las plantas

Aproximadamente 100 millones de a√Īos despu√©s de que la ca√≠da en los niveles de CO2 ayudar√°n a las plantas a aumentar su n√ļmero de hojas, se produjo otro cambio atmosf√©rico. Se inici√≥ un per√≠odo de supercrecimiento. Muchos organismos, plantas, insectos, incluso los primeros mam√≠feros, crecieron en tama√Īo. Los pantanos se convirtieron en el hogar de ciempi√©s de un metro o m√°s de largo.

Para comprender este brote de crecimiento, debemos analizar las condiciones ambientales que lo hicieron posible. Entre 1877 y 1894, el paleont√≥logo Charles Brongniart desenterr√≥ f√≥siles de enormes plantas, animales e incluso insectos. Y todos vinieron de la misma era, el Per√≠odo Carbon√≠fero, que comenz√≥ hace unos 300 millones de a√Īos y dur√≥ 50 millones de a√Īos.

Las hipótesis se multiplicaron y seguimos sin estar seguros de la causa. Una teoría convincente apunta a la presión atmosférica como culpable. En el pasado, pudo haber sido más alta, lo que habría resultado en una mayor densidad del aire. Las alas funcionan de manera más eficiente en aire denso, esto habría significado gastar menos energía. Y con abundantes recursos, crecieron.

Los cient√≠ficos creen que la posible respuesta es que, en alg√ļn momento, el nitr√≥geno, el ox√≠geno o ambos gases aumentaran su concentraci√≥n.

La evidencia de esto proviene de una t√©cnica que permite a los cient√≠ficos medir los niveles de ox√≠geno en rocas antiguas. Este an√°lisis muestra que los niveles de ox√≠geno alcanzaron un m√°ximo hace alrededor de un mill√≥n de a√Īos. Luego cayeron, antes de subir a nuestro nivel actual del 21 por ciento hace unos 25 millones de a√Īos.

Todos estos cambios coinciden perfectamente con los datos paleontológicos. Cuando los niveles de oxígeno aumentaron, todos los organismos se hicieron más grandes. Y cuando cayeron, los gigantes se extinguieron.

Pero, ¬Ņqu√© caus√≥ este pico de ox√≠geno? El ox√≠geno est√° estrechamente relacionado con la evoluci√≥n de las plantas. La fotos√≠ntesis libera mucho ox√≠geno. Normalmente, cuando los organismos mueren y se descomponen, el ox√≠geno se agota. Pero no siempre; algo de ox√≠geno no se puede recuperar. A lo largo de millones de a√Īos, todo se fue sumando. Los niveles de ox√≠geno aumentaron y tambi√©n lo hizo la presi√≥n atmosf√©rica.

Una breve historia de las plantas (II)

Al final del Per√≠odo P√©rmico, aproximadamente millones de a√Īos, los niveles de ox√≠geno cayeron a su nivel m√°s bajo, al 15 por ciento. Esto caus√≥ la muerte de alrededor del 95 por ciento de todas las especies de la Tierra.

A principios de la década de 2000, un equipo holandés analizó fósiles de coníferas conservadas en rocas en Fast Groenlandia. Los árboles estaban rodeados de licopsidos, un tipo de planta verde y corta con hojas puntiagudas. A medida que los bosques se extinguieron, los licopsidos rápidamente colonizaron nuevos terrenos.

El improbable √©xito de estas plantas radica en una extra√Īa mutaci√≥n que,impidio que germinasen. En cambio, desarrollaron un mecanismo de supervivencia que les permiti√≥ sobrevivir, la reproducci√≥n asexual. Sin la necesidad de una pareja sexual, los licopsidos pod√≠an capturar nuevos terrenos sin depender de la baja probabilidad de que llegase otra planta de su especie.

Más tarde se encontraron mutaciones similares en otros fósiles del período. Mientras muchas especies estaban siendo destruidas, otras sobrevivieron gracias a su alta tasa de mutación, que les permitió conseguir individuos capaces de sobrevivir en las nuevas condiciones del planeta.

Pero, ¬Ņqu√© provoc√≥ todas estas mutaciones? Una posible respuesta es la destrucci√≥n de la capa de ozono estratosf√©rico, que protege la vida en la Tierra de la radiaci√≥n ultravioleta. Esto, a su vez, puede haber sido provocado por erupciones volc√°nicas. 

Estos volcanes expulsaron material provocando una reacción química que produjo organohalógenos, sustancias que pueden destruir la capa de ozono.

Sin la capa protectora de ozono, la radiación ultravioleta ahora podría llegar a la Tierra. Y eso es precisamente lo que pudo haber precipitado las extinciones y mutaciones descubiertas en los fósiles del Pérmico.

Disclaimer: Cabe recordar siempre que este es simplemente el resumen de un libro, y que antes de tomar cualquier decision relacionada con la salud hay que consultar con un profesional.

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